藍胖子機器人鄧小白:以深圳速度建起硅谷式創業公司,促進物流智能化

中國深圳機器人及人工智能公司“藍胖子機器人”(Dorabot)的創始人鄧小白,想要以深圳速度建起一個硅谷式的創業公司,實現整個物流過程的智能化。鄧小白十幾歲時在EMS郵政公司做分揀員的實習經歷,讓他一直思考:如何才能解決包裹分揀中諸多繁復的設計問題,讓機器去完成這些枯燥重復的工作。

如今,鄧小白已是一位三十歲的企業家,領導著一個在深圳郊區辦公的團隊,遠程與來自世界各地的數十位機器人專家一起研究物流智能化的問題。這藍胖子機器人辦公室的一角,一個機械臂正在接受“訓練”,嘗試識別傳送帶上的包裹標簽,然后拿起包裹放到不同的分類裝箱中。

為了節約任務成本、提高效率,藍胖子機器人使用的是日本安川電氣(Yaskawa)制造的機械臂,還在機器上安裝了相機和自主制造的抓起器。同時,藍胖子機器人建起后端系統,使機械臂可以通過圖像識別閱讀標簽,根據物品形狀和材料,迅速找到最好的拿起方式,然后把它們放在正確的容器中。

“機器人和人工智能行業的發展如此迅速,得益于2010年左右深度學習領域的巨大突破。這幫助計算機視覺、面部識別等諸多技術更進一步,也促成了其他領域應用的開發。”鄧小白在藍胖子機器人深圳總部接受中金投X采訪時說道,“如果我們能從物流業獲取足夠多的數據(通過運用圖像識別技術),也許就可以顯著提升‘優化’水平。”

用一個例子來解釋“優化”。藍胖子機器人目前為全球家具公司提供服務,讓它們更合理地將產品擺放在集裝箱中,以方便運輸。在此之前,這些家具公司需要花費很多功夫來培訓人力,只有熟練工才知道如何節省空間和材料。現在有了云計算系統、人工智能和深度學習技術,擺放的最佳方案只需幾秒就可以生成,工人們只需按照系統方案進行操作即可。

截至目前,藍胖子機器人的大部分的產品還處于研發階段,只有小部分被運用到了實踐中。但鄧小白選擇將人工智能技術運用于物流行業的時機把握,可謂絕妙。

中國電子商務巨頭阿里巴巴和京東,及其主要快遞公司都在積極推動智能物流。今年的“雙十一”購物節,心怡科技(ALOG Technology)作為一個阿里巴巴旗下天貓商超的核心倉儲服務提供商,與中國人工智能領域的獨角獸公司創世科技(Megvii Technology)、艾瑞思機器人(Ares Robot)合作,在一天的購物狂歡中處理了13.5億個訂單。

根據創世科技公眾號發布的數據,500個裝載機器人連續工作了五個日夜(除去充電的時間),處理完成了150萬件商品。創世科技在今年早些時候收購了物流機器人公司艾瑞思機器人,并未透露成交金額。

然而,在鄧小白的計劃中,物流部分自動化還遠遠不夠。Kiva Systems,也就是現在的亞馬遜機器人項目Amazon Robotics,就是一個非常典型、且在世界上得到廣泛應用的物流自動化處理系統。(Kiva Systems于2012年被美國電商巨頭亞馬遜收購。)阿里巴巴的菜鳥倉庫就在使用諸多類似的機器人——主要是一些中國公司效仿Kiva Systems制作的物流自動化機器人,它們可以自動在倉庫內移動貨物,不再需要工人來回走動,拿放貨物。

鄧小白在采訪中表示:“自動化和機器人/人工智能之間的區別,是前者并不能‘思考’或‘學習’。自動化或許還在一個較低的層次,是公司在使用更智能的機器人或者人工智能之前的解決方案。”

在某種程度上,鄧小白設想的是一個更加“理想化”的系統,可以進一步榨取現有系統的可能性,以提高效率,即便目前的這些系統已經減少了相當大的一部分人力。以心怡科技為例,其智能物流解決方案就包括擁有龐大網絡的傳送帶和可供即時掃描的條形碼,產品在機器人的幫助下可以方便快捷地運送到倉庫和調度中心,全程只需要很少的工作人員。

盡管如此,鄧小白還是認為整個過程可以完全由機器完成。這樣一來成本更低,效率更高。這種技術一旦真正運用到實踐中,將為西方物流公司節約大量的成本。而在中國,雖然人力成本很低,機器人作業的效益并沒有那么吸引人,但是仍舊比人力更劃算。這也是為什么藍胖子機器人目前主要面向國際客戶。

鄧小白估計,在未來5至7年,中國物流行業使用自動化輔助,或機器人技術和人工智能科技的比例將從目前的4%提高到70%。根據ReportLinker的研究,2018年,中國自動化物流設備市場將同比增長26%,預計超過1000億元人民幣(約合144.2億美元)。

由于這個行業背后巨大的增長潛力,許多公司都致力于為智能物流提供技術解決方案。人臉識別平臺Face++的運營商創世科技,當初就是為此購買了艾瑞思機器人。更不用說菜鳥自己的很多物流合作伙伴,以及參與其中的初創公司極智嘉(Geek+)和快倉(Quicktron)。

藍胖子機器人在云峰基金(Yunfeng Capital)、創新工場(Sinovation Ventures)和金浦產業投資(GP Capital)的支持下,將以“中國速度”不斷發展。與此同時,它也將保持硅谷真正引以為豪的精神:用創新解決問題。

下面是采訪的完整內容。您可以在iTunes商店免費訂閱China Money Podcast,或訂閱我們的每周時事通訊。(訪談內容經過編輯)

Q: 您能給我們簡單介紹一下藍胖子機器人嗎?

A:我們致力于將人工智能機器人應用在物流業中,同時也研究如何將計算機視覺和物體移動技術,運用到類似于制造業和零售業等其他行業中。

Q: 您如何看待和估計中國工業機器人行業過去幾年的發展?

A: 過去三年中,機械行業或者說整個自動化行業在中國的發展都非常迅速。國外品牌生產的機械臂,包括日本安川電氣、ABB和KUKA等,銷量基本上都是每年翻一番。但這些大多是硬件制造公司,而不像很多美國的初創公司一樣專注于軟件開發。

但是我們所說的“機器大腦”,仍然處于發展的初期。人們正在建起機器人系統,發展人工智能技術,將它們應用在基于機械臂和傳感器的硬件平臺。這也是我們的發展重點。

Q: 本地新興的初創企業和國外知名品牌的關系是怎么樣?

A:不僅僅在中國,在全球范圍內,占據機械臂行業主導地位的四大巨頭仍然是日本安川電氣、Fanuc、ABB和KUKA。很多中國企業試圖在這個領域追趕發達國家,它們進口關鍵組件,在本地生產出價格更便宜的機械臂,運用在不需要日本、德國等國家生產的機械臂那么高精度的產品上,需要的時候再用日產德產。可以說中國的機械臂產業正在崛起,但是與發達國家仍有很大差距。

然而,機器人的軟件情況有所不同。有些人說:“如果中國生產不了(最好的)硬件,我們可以制造(最好的)軟件。”就好比我們的手,雖然沒有機械臂抓取物體那么高的精確度,但還是可以比機器更好地拿東西。從另一方面來說,即使機械臂有很高的精確度,卻不能執行我們人手能做的一些工作。因此,未來可能會有其他突破性的軟件來提高硬件的靈活性。

Q:藍胖子機器人關注軟件嗎?

A:關注,不過我們公司目前主要是購買現成的元件,用以構建硬件的操作系統。但我們自己也需要做一些抓緊器。因此目前我們正在與API建立一個線性系統,以確保我們的硬件可以執行某些功能。

拿計算機行業來做一個對比,聯想就像硬件提供商的四大巨頭。微軟是軟件提供商,許多軟件開發人員開發不同的應用程序在Windows系統。我們就像微軟和Windows系統內應用程序的開發者,專門開發針對機器人行業的應用程序,目前是從物流業開始的。

機器人和AI行業的發展能如此迅速,得益于2010年左右深度學習領域的巨大突破,幫助計算機視覺,面部識別等諸多技術更進一步,也促成了其他領域應用的開發。

另一個動力當然是勞動力的短缺和對自動化不斷上升的需求。現在的年輕人不愿做重復性的排序和移動包裹工作。因此物流業對自動化解決方案的需求非常強。

A:選擇智能物流領域真的非常明智,隨著中國電子商務數量的激增,去年的快遞包裹超過400億件。作為藍胖子機器人的領導者,你怎么看?

A:我之所以選擇了物流這個行業,是因為年輕的時候,我的父親讓我去EMS實習。在那里工作,我覺得其實很多東西都可以“自動化”。從那以后,我總是琢磨著如何使整個物流過程完全自動化,從剛出庫到進入倉庫的最后一公分。

今年,阿里巴巴“雙十一”購物節一天的成交量就是13.5億個包裹。如果完全用人力分揀的話,顯然太多了。我們要做的,就是使整個過程更高效,同時降低企業物流和電子商務的成本。

在國際市場,我們正在與其他物流公司合作,試圖運用機器人技術、物聯網、云計算和人工智能來優化整個過程。在中國,我們在與物流和電子商務的公司開展了進一步的合作,從分揀到裝卸的每一個步驟。

Q:你們的系統可以為物流公司系統節省多少錢?效率可以改進多少?

A:物流的過程實際上就是數學,你可以列一些方程來計算需要的成本。比如,在機械臂的協助下,我們的分類系統每小時可以完成700到1200件(PPH)。這可以達到勤奮的熟練工的速度。當然,我們的機器不需要去衛生間,也不需要保險,可以24小時、一周七天連續作業。

如果這些系統能夠應用在美國、加拿大和歐洲等勞動力成本普遍比中國高五到十倍的發達國家,節約下來的的人力成本是驚人的。

我們想要提供的是從卸貨,多主體協作的排序,移動包裹到裝入集裝箱的整體解決方案。不過在此基礎上,系統仍有巨大的優化潛力。我們可以捕獲所有包裹的數據,在這個過程中即時優化,然后將數據輸送到云端。

舉個例子,藍胖子機器人正在幫助一些全球家具公司優化它們的集裝箱運輸。在此之前,需要花費很多功夫來培訓人力,只有熟練的工人才知道如何節省空間和材料。現在有了云計算系統、人工智能和深度學習,最佳方案只需幾秒就可以生成,工人們只需操作系統即可。

Q:中國物流業自動化的比例大概是多少?對于未來使用的比例你怎么看?

A:目前在中國,自動化的程度還非常低,可能低于4%。人們只是考慮他們是否應該安裝自動化系統,利用更多機器人,或者使用更多人工智能元素使產品更智能化。

選擇自動化并不是一件易事,要求有穩固的基礎,價格也很昂貴。公司運用自動化需要建起大量的基礎設施,而但機器人還在開發階段,并沒有那么固定的要求,更容易安裝,也更有潛力優化。

過去,物流行業在中國從未經歷過數字化,人們忙著爭奪市場份額,沒有時間專注于創新。在美國,70%以上的物流都是自動化的。他們正從3.5到4.5甚至5.0時代,但中國是直接從0到4.5。

Q:那你認為未來五到十年內,物流業自動化或智能化的比例能達到多少?

A:我認為這樣的轉變是帶有侵略性的。自動化和機器人、人工智能之間的區別是前者并沒有“思考”或“學習”。自動化或許還在一個較低的層次,是公司在使用更智能的機器人或人工智能之前的解決方案。

Q:中國的物流業還需要多少年可以實現70%自動化或機器人化?

A:我估計大約還需要五或七年,在中國一切都日新月異。是物流巨頭會進一步更新換代,也會將新技術運用在新的領域。以菜鳥為例,他們就打算用五千人建起一個高效的網絡。

一些公司甚至會達到100%自動化。這是非常可能的,未來科技公司的一個小團隊就能夠處理數十億的包裹。

Q:你認為中國該如何趕上這個領域的領導者?

A:中國人和國企適應新技術非常快,一個新的應用只需要幾個月就能被廣泛應用。所以很多公司對于大規模推廣都有一套成熟的策略。

但是在工業領域和原始技術創新領域,實際上速度并沒有這么快。創新是需要時間的,你不能說我花十倍的錢,就完成美國之前十年的工作。錢并不能彌補差距。

翻譯:王燚

留下一個答復

請輸入你的評論!
請在這里輸入你的名字